De 24 Uur van Daytona en de 24 Uur van Le Mans in het vizier van het nieuwe prototype van Audi

Audi Magazine

Audi en de 24 Uur van Le Mans, dat is een succesverhaal. Op 18 edities, tussen 1999 en 2016, won het merk maar liefst 13 keer met respectievelijk de R8, R10 TDI, R15+ TDI, R18 en R18 e-tron quattro prototypes. Deze successen in de belangrijkste uithoudingsrace ter wereld hebben in grote mate bijgedragen aan het wereldwijde imago van Audi.

De 24 Uur van Daytona en de 24 Uur van Le Mans in het vizier van het nieuwe prototype van Audi
Le Mans

Vroeg of laat moest dit prachtige liefdesverhaal een vervolg krijgen. De kogel is ondertussen door de kerk, want vanaf 2023 – de 100e verjaardag van deze legendarische wedstrijd – tekenen de Audi-prototypes opnieuw present met als doel een 14e triomf in de Sarthe! Niet enkel de 24 Uur van Le Mans, maar bij uitbreiding de hele endurance-discipline staat aan de vooravond van een enorme heropleving. Die komt er dankzij een samenwerking tussen de organisatoren van het wereldkampioenschap uithouding (FIA WEC) en het Amerikaanse kampioenschap (IMSA SportsCar Championship) die tot een nieuwe prototype-reglementering heeft geleid die de komende jaren zijn weg richting de circuits moet vinden. Omdat de nieuwe prototypes gebouwd worden volgens het zogenaamde “LMDh”-reglement (die afkorting staat voor Le Mans Daytona hybrid), kunnen constructeurs met dezelfde wagen de zege viseren in zowel de Amerikaanse wedstrijden – met als hoogtepunten de 24 Uur van Daytona en de 12 Uur van Sebring – alsook in het wereldkampioenschap uithouding, waarvan de 24 Uur van Le Mans… en de 6 Uur van Spa integraal deel uitmaken.

Le mans wagen

“De nagelnieuwe LMDh-klasse sluit perfect aan bij onze nieuwe autosportplannen”, vertelt Julius Seebach, algemeen directeur bij Audi Sport GmbH en in die hoedanigheid verantwoordelijk voor de autosportactiviteiten van het merk. “Het nieuwe reglement stelt ons in staat om tot de verbeelding sprekende racebolides in te zetten in prestigieuze wedstrijden over de hele wereld. Bovendien zullen we ook synergieën kunnen realiseren binnen de Volkswagen-groep.”

De wagen die de befaamde Audi R18 moet aflossen zal inderdaad ontwikkeld worden in samenwerking met Porsche, een zustermerk binnen de groep. “Een van de sterke punten van de Volkswagen-groep is precies de samenwerking tussen de merken onderling wat betreft de ontwikkeling van straatwagens”, vervolgt Julius Seebach. “En we brengen die werkwijze nu over naar de autosport. Het nieuwe prototype wordt echter een volbloed-Audi, zoals de Audi RS e-tron GT die recent werd voorgesteld. Ook deze wagen werd ontwikkeld op een basis die gedeeld wordt met Porsche.”

Le Mans stock

Daytona naast Le Mans

Met het oog op het drukken van de kosten, biedt de LMDh-reglementering de constructeurs de keuze om te opteren voor vier merken van chassis die geselecteerd werden door de internationale federatie. “Al is het nog veel te vroeg om de identiteit te onthullen, toch kunnen we bevestigen dat we onze partner om het chassis te ontwikkelen hebben gekozen en dat we de krijtlijnen hebben uitgezet voor de krachtbron die we zullen gaan gebruiken”, verduidelijkt Andreas Roos, verantwoordelijk voor de activiteiten van Audi Sport in de racerij. “Samen met onze collega’s bij Audi Design, zijn we momenteel bezig om een carrosserie – en dus ook een look – uit te werken die onze fans moet aanspreken.”

We zullen nog even geduld moeten oefenen alvorens we deze langverwachte wagen zullen kunnen ontdekken. “We hebben vooropgesteld om begin 2022 de eerste rondjes te kunnen afwerken”, verduidelijkt Andreas Roos.

Le Mans by night

Nodeloos te benadrukken dat het ontwikkelingsprogramma uitdagend zal zijn, met een zeer duidelijke deadline: januari 2023, het ogenblik van de eerste wedstrijd van de nieuwe Audi in het kader van de 24 Uur van Daytona. Een algemene zege in deze wedstrijd ontbreekt vooralsnog op het palmares van Audi, voornamelijk omdat het wedstrijdreglement een deelname van de prototypes van het merk altijd verhinderde. Ditmaal zal dat niet het geval zijn, met dank aan de nieuwe LMDh-klasse, en het staat als een paal boven water dat Audi beslist niet van plan is om een figurantenrol te vertolken in deze grote klassieker in Florida!

Le Mans 24u

Klantenteams als partners

Naast de wens om de kosten te drukken en een identiek reglement te hanteren in de twee belangrijkste uithoudingskampioenschappen, heeft deze nieuwe categorie ook een ander doel: klantenteams in staat stellen om mee te strijden voor de zege in de belangrijkste uithoudingsraces op onze planeet. Het is geenszins een nieuw principe! We zien het vandaag reeds in de GT3-racerij, maar hebben het ook meegemaakt bij het begin van het R8 prototypetijdperk. Twee van de dertien zeges van Audi in Le Mans (in 2004 en 2005) staan op naam van privé-teams. “Met dit LMDh-project keren we terug naar de filosofie die we hanteerden aan het begin van ons prototypeprogramma”, vervolgt Andreas Roos. “Tussen 2000 en 2006 was onze Audi R8 niet enkel de meest succesvolle proto (63 zeges in 80 wedstrijden n.v.d.r.), maar ook een wagen die voor klantenteams eenvoudig te doorgronden was. Zij hebben vervolgens bijgedragen tot ons succes. Dat is eveneens het doel met dit nieuwe hybride prototype. Naast een officieel engagement willen we de wagen beschikbaar stellen voor uiterst professionele klantenteams en daarom bestuderen we op dit ogenblik de beste manier om dat te doen.”

24H Le Mans

De Belgische fans mogen ondertussen beginnen dromen om Team WRT – waarvan we weten dat het uitstekende banden onderhoudt met Audi – deel te zien uitmaken van het avontuur. Vooral omdat er op dit ogenblik meerdere landgenoten zijn die deel uitmaken van het officiële rijderskorps van het merk (Frédéric Vervisch, Dries Vanthoor en Charles Weerts) en geen van hen zal het ontkennen: op korte termijn meedingen naar de zege bij de 24 Uur van Le Mans behoort tot hun stoutste dromen. We duimen alvast…

Le Mans nightfall

In tussentijd zit men beslist niet stil in de bureaus en werkplaatsen bij Audi Sport! Alvorens terug te keren naar de uithoudingsracerij staat er namelijk nog een andere uitdaging op het programma. Audi legt zich namelijk toe op de ontwikkeling van een innovatieve rallybolide voor de Dakar Rally, met een zo mogelijk nog meer ambitieuze deadline, want de volgende editie van de Dakar Rally zal plaatsvinden in januari 2022. In autosporttermen is dat eigenlijk morgen al!

(Foto’s: Archief Audi Sport)

Misschien bent u ook geïnteresseerd in deze artikels