Charles Weerts: “Ik droom ervan om ooit Spa en Le Mans te winnen”

Audi Magazine

Naam: Weerts. Voornaam: Charles. Vader: Yves, een van de oprichters en drijvende krachten achter Team WRT.

Charles Weerts: “Ik droom ervan om ooit Spa en Le Mans te winnen”
Weerts & vader

We moeten vanzelfsprekend niet ver zoeken om te ontdekken waar de liefde voor auto’s en racerij vandaan komt. We kunnen zelfs stellen dat het in zijn DNA zit. “Autosport is inderdaad altijd een passie geweest in ons gezin”, lacht Charles, die op 1 maart 20 kaarsjes mocht uitblazen. “Ik was 9 jaar oud toen Team WRT werd opgericht. Uiteraard heb ik dat meegemaakt door mijn vader en Vincent (Vosse, n.v.d.r.) te vergezellen op circuits.”

24H Spa

Herinneringen ophalen vraagt niet veel denkwerk. Met name de eerste zege in de 24 Uur van Spa in 2011. Het allereerste succes voor Audi in de roemrijke Ardeense klassieker. Momenten van intense vreugde als beloning voor het harde werk van het ganse team dat zich die dag in de geschiedenisboeken knokte. “Ik herinner me nog de euforie in de pits en de Audi-vlaggen die aan de aankomst wapperden op het ogenblik dat de wagen over de meet kwam en nadien toen deze de pitstraat inreed”, vertelt de jongeman uit Aubel. Deze emoties hebben een indruk nagelaten op de jongen die toen slechts 10 jaar was. Het is daarom niet vreemd om hem te zien dromen van racerij en zeges.

Men kan zich voorstellen dat het leven eenvoudig is, als zoon van de teambaas. Niet helemaal onwaar, maar zo eenvoudig is het echter ook niet! “Als we met ons gezin iets doen, doen we dat doorgaans goed”, lacht Charles. “Ik zette mijn eerste stapjes in karting toen ik 11 of 12 was, wat later dan de meeste van mijn vrienden”, legt hij uit. “Omdat ik van meet af aan de zaken serieus wilde aanpakken, ben ik vanaf het begin driemaal per week beginnen trainen. Ik reed zo vaak dat ik het eigenlijk een beetje beu was.”

Charles Weerts

Een nieuwe start

Was karting slechts een tussenstap of een echte liefde? “Een ding is zeker: mijn vader wilde me zeker en vast niet dwingen”, vervolgt Charles. “Na enkele maanden stapte ik op eigen initiatief terug naar hem en vertelde dat ik het karten miste. Ik maakte de klik en wist dat dit de richting was die ik wilde inslaan met mijn leven.”

Eens de motivatie er was, maakte de jonge Charles snel progressie in de internationale kartingpelotons. Zijn gebrek aan ervaring weerhoudt hem er in eerste instantie van om echt goede resultaten neer te zetten, maar in tegenspoed leert men het snelst. Charles houdt de moed erin en zet door met één enkel doel voor ogen. “Mijn vader vertelde me ooit dat als we op een dag niet langer zouden moeten te betalen om te rijden, dat reeds een succes zou zijn”, vertelt hij. “Onze droom was echter om een echte professional te worden, met een contract waarbij ik als rijder een constructeur kon vertegenwoordigen.”

Formule E

Na twee seizoenen in de eenzitterij, in het Duitse Formule 4-kampioenschap, hakken Charles en zijn entourage een belangrijke knoop door. “Ik kende een goed tweede seizoen en veroverde een top 5-plaats in het eindklassement, waarbij ik ook één race won”, vervolgt hij. “We hadden enkele opties om door te stoten naar de Formule 3, maar ik was toen reeds 18 jaar en er was een aanzienlijke investering vereist. Ik erken ook dat ik niet helemaal zeker was of ik tot het selecte clubje jongens behoorde dat over het uitzonderlijke talent beschikte om door te stoten tot de Formule 1. Ik besef dat ik goed uit de verf kwam, maar ik kon me niet van de indruk ontdoen dat enkele jongens over net dat tikkeltje extra beschikten. Daarom hebben we ons geconcentreerd op één enkel doel: professioneel rijder worden. We wisten dat er in de autosport heel wat andere pistes waren dan louter de Formule 1.”

Records

Leeftijdsrecords

Bij WRT bleek de weg die de broers Laurens en Dries Vanthoor hadden afgelegd een bron van inspiratie. Op enkele jaren van elkaar maakten de twee Limburgers de overstap van de eenzitterij naar de GT-racerij om nadien snel naam te maken en vervolgens gerekruteerd te worden door Audi. Charles wist dus wat hem te doen stond. “Een jaar om te leren, een jaar om te winnen.” Tussen theorie en praktijk schuilt vaak veel verschil en dat was ook hier niet anders. “Bij de eerste test die we afwerkten, kreeg ik een oplawaai”, blikt hij vandaag terug. “Dries smeerde me acht tiende per ronde aan de broek. Een eeuwigheid op dat niveau!”

junior rijder

De jonge kerel bijt echter opnieuw door. Hij analyseert het kleinste detail, stelt vragen en laat niets aan het toeval over… Het gevolg is een fenomenale progressie. In Misano, waar hij een team vormt met Dries Vanthoor, schopt hij het in juni 2019 tot de jongste polesitter en de jongste winnaar van een manche van de GT World Challenge Europe. Toen hij dat weekend de tweede sprintrace won, was hij slechts 18 jaar en nam hij de records over van… Dries Vanthoor. Het jaar erop, kwam hij nog sterker voor de dag met de titel in de Sprint Cup van de GT World Challenge Europe, opnieuw met Dries Vanthoor. Charles moet nog 20 worden en mag alweer een nieuw record bijschrijven op zijn palmares. Voor de finale van de Intercontinental GT Challenge in Kyalami wordt hij opgenomen in het groepje officiële Audi-rijders en in Zuid-Afrika bewijst hij dat hij zijn plaats bij de elite waard is. “Audi bood me vervolgens een contract aan als junior-rijder voor 2021. Dus hier sta ik, als betaald rijder! Ik moet niet uitleggen dat dit een droom is die in vervulling gaat.”

Charles Weerts

Een diploma, Spa en Le Mans

Fabrieksrijder zijn op 20-jarige leeftijd, dat is niet niets, maar denkt u geen seconde dat het succes Charles Weerts naar het hoofd stijgt! De jongen is veel te intelligent om dat te laten gebeuren. Hij is de eerste om de monteurs een handje toe te steken, die van hun kant erkennen zich te willen dubbelplooien voor hem. Charles heeft altijd willen bewijzen dat hij zijn plaatsje verdient. “In het team ben ik rijder en wil ik beslist niet de zoon van de teambaas zijn!”, stelt hij duidelijk. “Ik heb geen achtergrond van monteur en soms jennen de jongens me daar een beetje mee. Als ik hen bezig zie, begrijp ik dingen soms beter en ik weet dat ik op dat vlak moet verbeteren.”

24H Spa 2020

Parallel met een seizoen dat een twintigtal wedstrijden omvatte, zijn er ook zijn studies bedrijfskunde (hij zit momenteel in zijn tweede jaar aan de HEC in Luik) die hij tot een goed einde wil brengen. “Ik moet je overigens verlaten, want ik heb een opdracht die ik moet afwerken voor het vak Nederlands”, excuseert hij zich. Maar alvorens we de motorhome verlaten die tijdens de raceweekends zijn thuis is, willen we het beslist nog hebben over de toekomst en met name de terugkeer van Audi naar de 24 Uur van Le Mans vanaf 2023. “Uiteraard denk ik daar aan”, erkent de jongeman glimlachend. “Samen met de 24 Uur van Spa is Le Mans absoluut een wedstrijd die ik ooit wil winnen. Maar voor ik een plaatsje kan beogen op een Audi-prototype dat kan strijden voor de zege, heb ik nog een pak werk voor de boeg en vooral veel te bewijzen.”

Het hoofd in de sterren en de voeten stevig op de grond, de kleine Charles is volwassen geworden. Net zoals zijn team, dat zijn vader de voorbije tien jaar samen met Vincent Vosse leidde, is hij vastberaden om het merk met de vier ringen te laten schitteren op circuit. Dat is evident, want het zit in hun DNA!

Misschien bent u ook geïnteresseerd in deze artikels