Bertrand Fermine:
“De Formule E is uitdagend voor een ingenieur!”

Audi Magazine

Hij verliet zijn geboortestreek in de Condroz voor de stad Northampton, in hartje Engeland en op 25 kilometer van Silverstone. In de nabijheid van dit circuit is namelijk Envision Virgin Racing gevestigd, een team dat Audi’s inzet in de Formule E, het FIA-wereldkampioenschap voor 100% elektrisch aangedreven eenzitters. De 39-jarige Bertrand Fermine heeft reeds een lange weg afgelegd, en dan spreken we niet over de tocht over het Kanaal, maar wel over zijn professionele loopbaan die bruist van de passie.

Bertrand Fermine
24h Spa

“Met een papa (Pierre, n.v.d.r.) die zelf piloot was, was autosport van bij mijn geboorte nooit ver weg”, vertelt hij. “Hij schopte het tweemaal tot Europees Kampioen Toerisme in de categorie 1600cc in 1987 en 1988. Voordien was hij reeds Belgisch Kampioen en hielp hij Volkswagen in 1980 aan de Beker van de Koning in de 24 Uur van Spa-Francorchamps. Hij werd ook een specialist bij de 2PK’s, met zeven zeges in de 24 Uur van Francorchamps voor dergelijke wagens.”

Pierre Fermine was tandarts in het dagelijkse leven, maar tevens gespecialiseerd in het preparen van… racemotoren! Nadat hij investeerde in een testbank welke hij in de kelder van het ouderlijk huis installeerde, werd hij een specialist die bij veel mensen erom gekend stond om altijd wel enkele extra pk’s te vinden. “Het hele verhaal is eigenlijk nog leuker als je beseft dat het eigenlijk niet zijn stiel was”, lacht Bertrand, die sinds een jaar zelf vader is. “Dat is dus de wereld waarin ik ben opgegroeid. Ik heb heel wat herinneringen aan de races waarbij ik mijn vader vergezelde. Zo herinner ik me nog dat ik een brommer had waarmee ik rondreed op Francorchamps om hem tijdens zijn stint aan het werk te zien op verschillende delen van het circuit. Zolang ik weet, ben ik reeds gepassioneerd door de autosport en ik heb altijd gedacht dat het een belangrijk deel van mijn leven zou zijn.”

autosport

Manusje-van-alles

Zoals u zich kan voorstellen, plande Bertrand helemaal niet om ingenieur te worden. “Ik ga niet liegen, ik zat liever aan het stuur dan achter de computer”, erkent hij met een brede lach. “Racepiloot, dat was mijn levensdroom. Ik begreep echter zeer snel dat er maar weinig echt professionele piloten en dat je, om tot dat clubje te kunnen behoren, in staat moest zijn om heel wat geld uit te geven om je in de kijker te kunnen rijden. Dankzij mijn vader heb ik enkele wedstrijden kunnen rijden bij de 2PK’s en in de VW Fun Cup en ik leek eigenlijk goed uit de verf te komen. Papa stond er echter – terecht – op dat ik ook een diploma zou behalen. Daarom heb ik me gericht op mijn ingenieursstudies, wat absoluut geen evidente keuze was. In mijn hoofd stond de autosport op de eerste plaats en dus ging ik ook die richting uit toen ik mijn eerste stage moest afwerken.”

Het was in de motowereld, via het Suzuki Alstare team in het wereldkampioenschap Superbike, dat Bertrand kennismaakte met zijn toekomstige professionele leven. Dankzij een specialisatie in autosport, in de vorm van een post-Masteropleiding, kon hij vervolgens aan de slag bij het Spaanse team Epsilon Euskadi, in samenwerking met de Universiteit van Mondragón. Door enkele stages stak hij de neus aan het venster in de wereld van de eenzitterij, in de GP2 Series met ART Grand Prix team. De start van zijn carrière.

Bertrand

Sindsdien heeft Bertrand heel wat circuits bezocht en een pak ervaring opgedaan. Het WK Superbike (waar hij specialist-motormanagement was), de GP2 en de GP3 Series lieten hem toe om met heel wat aspecten in aanraking te komen. Na een periode als freelancer in 2014, vervoegt hij in 2015 Belgian Audi Club Team WRT voor wat een van de hoogtepunten uit zijn carrière zou worden. “Vincent Vosse, de baas van WRT, kende mijn vader als racepiloot en ik vond vervolgens snel mijn draai binnen het team”, vertelt hij. “In 2015 heb ik kunnen helpen aan de ontwikkeling van de nieuwe Audi R8 LMS GT3, met onder andere een zege in de 24 Uur van de Nürburgring en de pole en een podium in de 24 Uur van Spa. Ik werkte zeer nauw samen met ingenieurs van Audi Sport en ik heb daar enorm veel bijgeleerd. Op sportief vlak was er ook de titel in de Blancpain GT Series Sprint Cup in 2016, met Enzo Ide en de twee zeges voor Audi in de Beker van de Koning (de rangschikking voor constructeurs). Fantastische herinnneringen!”

Bertrand

Bertrand is een krak in zijn vak en dat is voor een groot stuk te danken aan zijn technische kennis, maar ook aan zijn vermogen om te begrijpen wat rijders ervaren aan het stuur. “Ik denk namelijk dat het feit dat ik zelf enkele races heb gereden me helpt in de relatie die ik met hen heb. Uiteraard heb ik nooit met dezelfde wagen gereden en ben ik meer dan waarschijnlijk niet in staat ermee te doen wat zij doen, maar door het combineren van de datanalayse en de informatie die zij me geven, spreken wij dezelfde taal. Ik denk ook dat dit mij, op psychologisch vlak, helpt om te begrijpen wat er gebeurt in het hoofd van een racepiloot, vooral op bepaalde belangrijke ogenblikken. Dat kan vervolgens beïnvloeden wat ik tegen hen vertel over de radio…”

De uitdaging van de Formula E

Het is de aard van het beestje: Betrand houdt van uitdagingen. De kans om in 2018 deel uit te maken van een Formule E-team, kon hij niet laten liggen. “Elektriciteit is de dag van vandaag een integraal deel van de auto en, als ingenieur, is het een flinke uitdaging”, erkent hij. “Je krijgt een bepaalde hoeveelheid energie toegewezen en daarmee moet je zo efficiënt mogelijk omspringen, een nieuwe aanpak waarbij je jezelf in vraag moet durven stellen. De eenzitters zitten boordevol elektronica en zijn verreweg de meest geavanceerde racewagens die ik ooit heb gezien.”

Formula E

Geluk en toeval gaan soms hand in hand in het leven. Enkele dagen nadat hij zijn contact tekende met het Virgin Racing team, vernam Bertrand dat het team een samenwerking aanging met Audi voor de levering van de volledige aandrijflijn, die onder andere de elektrische motor, de omvormer, de versnellingsbak en het ontwerp van de achterwielophanging omvat. “Het was uiteraard enorm leuk om opnieuw te kunnen samenwerken met een merk dat zo’n grote rol gespeeld heeft in mijn loopbaan”, lacht de Belgische ingenieur. “Ik moet echter bekennen dat ik zeer weinig mensen heb ontmoet met wie ik reeds had samengewerkt in het GT-tijdperk, simpelweg omdat het erg verschillende afdelingen zijn. Daarnaast kon ik opnieuw samenwerken met Robin Frijns (toen officieel Audi Sport-rijder in de DTM, n.v.d.r.) nadat ik eerder al met hem had gewerkt bij Belgian Audi Club Team WRT.”

Omkaderd door onder andere een ingenieur met wie hij een uitstekende verstandhouding had, pakte Robin Frijns twee zeges in het seizoen 2018-2019 en besloot de Nederlander aan de voet van het eindpodium. Hoewel het voorbije seizoen, vanwege de heersende pandemie, niet echt de verwachtingen inloste, is het duidelijk dat Frijns een van de favorieten is voor het wereldkampioenschap FIA Formula E in 2021. Betrand kan niet wachten op de start van het seizoen: “Robin is een van de rijders die tegelijkertijd bulkt van het talent en uiterst intelligent is. In de Formula E is het van kapitaalbelang dat een rijder snel begrijpt wat er rond hem gebeurt om zo efficiënt mogelijk om te springen met de energie. Hij moet ook aan een heleboel andere dingen kunnen denken, terwijl hij zeer snel rijdt. Ik ben ervan overtuigd dat mijn rijder over deze kwaliteiten beschikt en dat belooft dus voor de toekomst.”

De start van het seizoen is voorzien in Saudi-Arabië op 26 en 27 februari, maar de exacte kalender is momenteel nog onduidelijk omwille van de gekende redenen. Naast de twee officiële Audi’s van Lucas di Grassi en René Rast, houdt u dus best ook de eenzitters van het Virgin Racing team in de gaten. Als Robin Frijns schittert, weet u dat dit ook te danken is aan een Belgische ingenieur.

Misschien bent u ook geïnteresseerd in deze artikels