Formule E wordt beschouwd als de autosportklasse van de toekomst. Niet toevallig dus dat het merk met de vier ringen opduikt in het deelnemersveld, dit seizoen zelfs met een eigen fabrieksteam. En met startnummer 1, toegekend aan regerend kampioen Luca di Grassi. Tijd voor een introductie..

Elektrische stadsrace
Het nieuwste kind van de klas

Het nieuwste kind van de klas

Symbolischer kan haast niet. Op enkele weken na valt het einde van het Formule 1-seizoen samen met de start van het Formule E-seizoen. Het lijkt op een wissel van de wacht, en dat is het ook. E-mobiliteit is een heuse trend, en Formule E is het nieuwste kind in de klas van de autosport. Het nieuwe, inmiddels vierde seizoen van Formule E start met een race in Hong Kong in december 2017 en loopt tot eind juli 2018. Het nieuwe, inmiddels derde seizoen van Formule E startte in de herfst van 2016 en loopt tot eind juli 2017.Om ons in te leiden, ontmoetten we Allan McNish in Hongkong, net voor de start van de eerste race van het lopende seizoen.

McNish is coördinatiedirecteur voor de autosportactiviteiten binnen de Audi Group en dus verantwoordelijk voor het partnerschap met het team ABT Schaeffler Audi Sport. “Het is een fantastisch concept. De race komt gewoon naar de fans toe, in het centrum van de stad”, stelt hij. De toeschouwers smaken het concept van de straatraces: uitverkochte staanplaatsen, 3.000 gasten in de viptent en nieuwsgierige menigten nabij de elektromobiliteitstand, waar – voornamelijk jonge – bezoekers de nieuwste technologieën ontdekten.

Elektriciteit is de toekomst

Formule E twee jaar geleden aan de start verschijnt. Van de 22 races die tot nu toe werden gehouden, haalden de piloten van het team 18 keer het podium. Teambaas Hans-Jürgen Abt zag al snel het potentieel van deze autosportklasse: “We wilden er van het prille begin bij zijn en iedereen laten zien wat we in onze mars hebben.” Hij kon zowel toen als nu rekenen op de steun van technologiepartner Schaeffler, maar ook op die van Audi HQ in het Duitse Ingolstadt. Allan McNish licht toe: “Audi twijfelde geen seconde. Elektriciteit is de toekomst. En zoals altijd is autosport een uitgelezen manier om onze leidersrol te behouden.” Dat de regels geleidelijk aan versoepelden en ook onafhankelijke designs toelieten, was eveneens een meevaller. Het eerste jaar waren alle teams verplicht om dezelfde technologie te gebruiken. Maar vorig seizoen was “bijna alles op de batterij na” technisch gezien open voor interpretatie, zegt Abt. Elk van de in totaal tien teams mag de ophanging, schokdempers, motor, transmissie en aandrijfelektronica naar eigen goeddunken aanpassen, zolang de onderdelen maar in de voorziene ruimte in het chassis passen.

Elektriciteit is de toekomst

Autosport als testlabo

Net daar zit volgens Audi de toegevoegde waarde voor mobiliteit in het algemeen. Nu er steeds meer elektrische seriewagens van de band rollen, moet de autosport als traditionele voorloper van nieuwe technologieën zijn voortrekkersrol opnemen om technologische doorbraken in de praktijk te brengen. Formule E, de eerste raceklasse voor volledig elektrische wagens, past perfect in de strategie om vanaf 2018 modellen op de markt te brengen die enkel op elektrische batterijen rijden. Geen wonder dus dat Audi zijn samenwerking met ABT Schaeffler Audi Sport opdrijft op het vlak van technologische ontwikkeling tijdens het huidige seizoen 2016/2017. Meer nog, het partnerschap zou volgend seizoen zelfs kunnen uitgroeien tot een eigen, volwaardig fabrieksteam.

Autosport als testlabo

Zuinig omspringen met de batterij

Het belangrijkste onderdeel van deze racewagens die tot 200 kilowatt produceren, blijft echter de batterij. En die is in alle wagens identiek. Elke batterij levert een vermogen van 28 kilowattuur, wat genoeg is voor een halve race. Met dit vermogen tracht de piloot zo zuinig mogelijk de snelste rondetijden te rijden. “We laten vaak het gaspedaal los nog voor we moeten remmen en laten de auto met de motor in vrijloop rijden. Vervolgens gebruiken we de hendels op het stuur om het regeneratieve remsysteem te activeren of trappen we meteen het rempedaal in, waardoor eveneens energie wordt gerecupereerd”, legt Daniel Abt uit, het tweede teamlid dat plaatsneemt naast Audi’s fabrieksracer Lucas di Grassi. De piloten moeten ook hun wiskundeknobbel aanspreken. Voor de race van start gaat, delen ze de beschikbare energie door het aantal rondes. Daniel Abt vertelt: “We proberen het energieverbruik zo nauwkeurig mogelijk in te schatten. Telkens ik over de startmeet kom, toont een scherm op het stuur of ik te veel of te weinig energie verbruikt heb. Na een tijdje voel je zelf aan wanneer het goed zit.”

Autosport als testlabo

Ook voor Audi Sport zelf is er een wissel van de wacht. Na achttien succesvolle jaren op het hoogste niveau van de uithoudingsraces (FIA World Endurance Championship) en met niet minder dan 13 overwinningen in de 24 Uren van Le Mans, wendt Audi Sport voortaan de steven richting Formule E.

Alle resultaten van het Formule E-kampioenschap kunt u volgen op www.fiaformulae.com.

Sociale media geven extra energie

Hans-Jürgen Abt verwelkomt de specifieke vereisten van de Formule E: “Het talent van de piloot en het pitteam weegt zwaarder door. Hoewel de racewagens begrensd zijn op 225 kilometer, wordt elke plaats fel bevochten. Dat maakt het voor de piloten alleen maar spannender.” Ook de toeschouwers smullen ervan, al is het opzwepende gebrul vervangen door het hoge-frequentiegezoem van de elektrische motoren. Tot slot nog een laatste, opmerkelijke verschil met andere kampioenschappen: fans kunnen de uitslag van de race beïnvloeden. Hoe? Door op Instagram, Twitter of een website hun favoriete piloot een ‘FanBoost’ te geven: de drie piloten met de meeste stemmen krijgen tijdens de race extra energie, een klein duwtje in de rug dat kan helpen bij inhaalmanoeuvres.

Klaar voor het nieuwe seizoen

Titelverdediger Lucia di Grassi (Brazilië) en jong opkomend talent Daniel Abt (Duitsland) verdedigen de kleuren van Audi in het vierde seizoen. Het kampioenschap loopt via Hong Kong en Marrakesh via Santiago de Chili, Mexico en Sao Paulo naar Rome, Parijs, Berlijn en Zürich, om in juli de ontknoping te vinden in New York en Montreal.