De 100% elektrische Audi
Made by Belgians

Audi Magazine

“We hebben er heel bewust voor gekozen om de batterij ook zelf te maken.”
Wim Verbeiren, industrieel ingenieur elektromechanica

De langverwachte 100% elektrische SUV van Audi wordt gebouwd in Brussel, met heel wat Belgische inbreng. Om de wagen te kunnen produceren, werd de oude fabriek de voorbije twee jaar helemaal omgebouwd. Daar ging een investering van 600 miljoen euro mee gepaard. Op dit moment zet het team de laatste stappen om de definitieve productie in gang te zetten. In het grootste geheim... maar gelukkig mocht Audi Magazine enkele Belgische sterkhouders achter dit project interviewen. In dit nummer: Wim Verbeiren, de man achter de batterijproductie in de Brusselse fabriek.

De productie van een hoogvoltbatterij was voor Audi een ongekende technologie vol nieuwe uitdagingen. Wim Verbeiren combineert zijn achtergrond in machinebouw met een jarenlange ervaring in veiligheid en preventie. De ideale mix om de innovatieve batterijproductie op een veilige en duurzame manier uit te bouwen.

De 100% elektrische Audi  Made by Belgians
Jullie maken de batterij dus zelf hier ter plaatse?

Jullie maken de batterij dus zelf hier ter plaatse?

“Inderdaad. De batterij is natuurlijk een essentieel onderdeel van een elektrische wagen. Wij hebben er heel bewust voor gekozen om die hier zelf te maken. Op basis van de cellen die wij van onze toeleverancier afnemen, bouwen we een geheel eigen batterij. Met 100% Audi behuizing en koelingssysteem dus. Het resultaat is een zeer complexe hoogvoltbatterij met gelijkspanning. Het geheel heeft een oppervlakte van een stevige eettafel. Het bouwen van dit soort batterij is niet zo gewoon … het was grotendeels onbekend terrein toen we dit project startten.”

Hoe zijn jullie te werk gegaan?

Hoe zijn jullie te werk gegaan?

Hoe zijn jullie te werk gegaan? “Ik ben een ingenieur, maar ik ben geen voorstander van het heruitvinden van het wiel. We hebben er dan ook voor gekozen om gekende en vertrouwde processen aan te passen om de batterij op een efficiënte manier te kunnen bouwen. Bij het ontwerp hebben we altijd de veiligheid van onze mensen in het achterhoofd gehouden.

Technologie waarbij je te maken krijgt met hoge voltages, vraagt toch om heel wat aangepaste maatregelen. Eens de batterij af is, is die volstrekt veilig, maar op het moment dat je ze bouwt, zijn er wel risico’s. Gelukkig kunnen wij hier bij Audi profiteren van een zeer goede chemie tussen de Belgische pragmatiek en de Duitse diepgaande aanpak. Dat levert bruikbare en doordachte oplossingen op.

In twee jaar tijd hebben we zo een volledig nieuwe fabriek opgebouwd. De gebouwen zijn dus grotendeels gebleven, maar binnenin is alles aangepast aan de nieuwe productie. Zo werken we bijvoorbeeld met de modernste AGV’s (Automated Guided Vehicles, red.) om intern onderdelen te vervoeren. We hadden eigenlijk ook geen keuze. Onze terreinen zijn uitgestrekt, maar uitbreiden kon niet meer omdat we ingeklemd zitten tussen spoorwegen en woonzones.”

Wat zijn de grote uitdagingen in de ontwikkeling van de batterij?

Wat zijn de grote uitdagingen in de ontwikkeling van de batterij?

“Onze mensen hier werkten altijd al aan verbrandingsmotoren. Dat is voornamelijk mechanica. Nu moesten ze omgeschoold worden naar een elektrische technologie. Het gaat om een verschillend product met andere componenten. Dat brengt andere risico’s met zich mee. We hebben daar heel wat studies aan gewijd en onderzocht hoe we onze installaties veilig konden maken. Het duidelijkste resultaat is dat heel wat fases in de productie van de batterij volledig geautomatiseerd zijn en gebruik maken van robots. Daar komt niemand aan te pas, en er is dus ook geen risico voor de mens.”

En de technologie van de batterij zelf?

En de technologie van de batterij zelf?

“Het doel bij de ontwikkeling van een batterij ligt op dit moment nog steeds op het snel kunnen laden en zo veel mogelijk energie opslaan om het rijbereik zo hoog mogelijk te krijgen. En ook de levensduur moet lang genoeg zijn. Als je snel wil laden of veel vermogen wil opbouwen, genereer je veel warmte. Daarom hebben wij in de batterij zelf een koelsysteem ontworpen dat echt revolutionair is. Het zit in de behuizing, maar onder de batterij. Het systeem is qua design water- en luchtdicht, maar omdat het onder de batterij zit, kan het bij eventuele lekken de modules toch niet beschadigen.”

Is batterijtechnologie de oplossing voor de huidige ecologische vraagstukken?

Is batterijtechnologie de oplossing voor de huidige ecologische vraagstukken?

“Voor ecologie en bijvoorbeeld uitstoot lijkt mij dat zeker wel het geval. De vraag is echter hoe we de elektriciteit zelf gaan opwekken. Daar is geen eenvoudig antwoord op. Als we nu op korte termijn allemaal elektrisch zouden gaan rijden, zullen we energie tekortkomen. Audi wil daar graag mee over nadenken, maar daar moeten we als samenleving toch nog heel wat stappen in zetten. Wij kunnen bijvoorbeeld verder nadenken over hoe we de beschikbare energie in de wagen zelf optimaal benutten of hoe we de aandrijftechniek kunnen verfijnen. Maar naast batterijen zullen er in de toekomst ongetwijfeld nog andere oplossingen komen, denk bijvoorbeeld maar aan brandstofcellen op basis van waterstof.”

Is in het ontwerp van de batterij al rekening gehouden met latere recyclage?

Is in het ontwerp van de batterij al rekening gehouden met latere recyclage?

“Onze batterijen zijn inderdaad ontworpen met eenvoudige recyclage in het achterhoofd. Sterker nog, ik zie zelfs nog een stap vóór de recyclage. Batterijen uit auto’s die na verloop van tijd minder vermogen leveren, kunnen perfect voor andere toepassingen gebruikt worden. Ze zijn bijvoorbeeld perfect geschikt om in huizen met zonnepanelen overdag energie op te slaan en ’s nachts vrij te geven. Er is dus leven na de dood, zal ik maar zeggen.”

Waarop zal u het meest trots zijn als straks de eerste nieuwe wagen de fabriek verlaat?

“Waar je ongelofelijk trots op kan zijn, is dat Audi als concern het aan Brussel heeft toevertrouwd om een grensverleggend nieuw product te bouwen. Zeker als je bedenkt dat er in 2006 nog over getwijfeld werd of deze fabriek kon blijven bestaan. En nu mogen en kunnen wij de eerste volledig elektrische SUV bouwen voor de groep. Dat is toch wel een sterke prestatie met heel wat Belgische inbreng. Onze aanpak past ook mooi binnen de Audi filosofie waarbij we dingen durven te doen die anderen niet durven. Audi Brussels is een prima voorbeeld van ‘Vorsprung durch Technik’.”

Wim Verbeiren is industrieel ingenieur elektromechanica, met een specialisatie in de machinebouw. Hij werkt al twaalf jaar voor de Volkswagen groep. Het eerste deel van zijn carrière was gericht op machinebouw en de installatie van productieprocessen, maar vanuit die achtergrond is hij zich de laatste jaren gaan toeleggen op veiligheid, gezondheid en milieu in productieomgevingen. Zijn ervaring was cruciaal om de batterijafdeling in het productieproces voor de nieuwe elektrische wagen te ontwikkelen en duurzaam te laten draaien.